과학

재사용로켓과 소형로켓 상징하는 두 우주기업 4시간 간격 발사

포이에마2020.06.14 20:26조회 수 63댓글 0

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로켓랩과 스페이스X 13일 나란히 로켓 발사 발사되고 있는 로켓랩의 우주발사체 '일렉트론'. 로켓랩 제공 전 세계 신종 코로나바이러스 감염증(COVID-19·코로나19) 사태로 움츠렸던 우주산업이 다시 기지개를 펴고 있다. 미국 민간우주기업 스페이스X와 로켓랩이 지난 13일(현지시간) 불과 4시간 간격으로 나란히 우주로 소형로켓과 재사용 로켓을 쏘아 올렸다. 스페이스X는 위성 인터넷 구축을 위한 소형위성을 재사용로켓 팰컨9에, 로켓랩은 미국 국방부 소속 국가정찰국(NRO)와 미국 항공우주국(NASA), 호주 캔버라 뉴사우스웨일즈대의 위성을 소형위성발사용 로켓에 실었다.

미국의 소형로켓 기업인 로켓랩은 이달 13일 오후 5시 13분(현지시간) 뉴질랜드 동부 마히아 반도 로켓랩 발사장에서 ‘일렉트론’이 발사돼 성공적으로 목표 궤도 올랐다고 밝혔다.

로켓랩은 미국 민간 소형발사체 기업이다. 일렉트론은 로켓랩이 개발한 재활용 발사체다. 길이 8.5m에 무게는 10.5t이다. 블루오리진의 재활용 로켓 뉴셰퍼드나 스페이스X의 재활용 로켓 팰컨9과는 다른 로켓 회수 방식을 가졌다. 우주상에서 일렉트론의 1단과 2단 로켓이 분리되면 1단 로켓은 기수를 돌려 다시 지상으로 향한다. 대기권에 진입한 이후에는 속도를 낮추기 위해 낙하산을 편 채 천천히 떨어진다. 그러면 주변에서 대기하고 있던 헬기가 낙하산 줄을 낚아채 로켓을 회수한다.

이미 일렉트론은 11차례의 발사에 성공했다. 이날 12번째 발사에 성공했다. 코로나19 사태로 뉴질랜드가 ‘락다운’ 방역 정책을 펼치며 발사장도 함께 문을 닫았다. 이후 코로나19 환자가 0명을 기록하며 뉴질랜드가 락다운 방역정책을 끝냈고, 이후 첫 발사다. 12번째 발사는 원래 올해 초 예정돼 있었다.

로켓랩은 트위터를 통해 “완벽한 미션이었다”며 “미션 파트너들인 NRO와 NASA, 호주 캔버라 뉴사우스웨일즈대에 감사하고 로켓랩 팀에게도 축하를 보낸다”고 밝혔다.

팰컨9 로켓이 쏘아올려지는 모습을 촬영했다. 스페이스X 제공 같은 날 스페이스X도 ‘스타링크’ 위성을 실은 팰컨9 로켓을 발사했다. 스페이스X는 “13일(현지시간) 오전 5시 21분 미국 플로리다주 케이프커내버럴공군기지 케네디우주센터에서 팰컨 9로켓을 발사하는데 성공했다”고 말했다.

이번 발사는 스타링크 위성을 실은 9번째 발사다. 스페이스X는 이번 발사에 첫번째 엔진 점화 테스트를 생략했다. 그만큼 로켓 발사에 자신감이 붙은 것으로 분석된다. 이번 발사로 우주로 쏘아올린 스타링크 위성은 총 538개가 됐다. 스페이스X는 700개 이상의 위성이 쏘아올려 올해 말 미국과 캐나다 전역에 위성 인터넷 서비스를 제공한다는 계획이다.

스타링크가 쏘아올린 위성은 저궤도 위성이다. 저궤도 위성의 장점은 저렴하고 빠른 인터넷 서비스를 제공할 수 있다는 것이다. 고도 1000km 이하에서 지구를 돌기 때문에 정지궤도(3만6000km) 위성보다 지구와의 거리가 가깝고 지연속도도 짧아진다. 대용량 데이터나 동영상을 안정적으로 전송할 수 있는 것이다. 값비싼 광섬유를 이용하는 유선 인터넷망 대신 위성 인터넷을 이용하면 비행기와 산간 오지 등 인터넷 서비스가 이뤄지지 않는 지역에도 인터넷 공급이 가능하다. 스페이스X는 현재 위성인터넷 소비자 공급가격인 한달 80달러(약9만3000원) 보다 낮게 가격을 책정할 것으로 보인다.

이번 발사에는 미국 민간우주업체 플래닛랩스의 '스카이샛' 위성 3기도 실렸다. 스카이샛은 크기 0.8m의 물체까지 식별하는 정밀해상도를 갖춘 소형 위성이다. 플래닛랩스는 지구의 모습을 촬영해 사진이나 영상으로 만들어 판매하고 있다. 현재까지 16대의 스카이샛을 쏘아올린 것으로 알려졌다.

[고재원 기자 [email protected]]

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