과학

UAE가 화성탐사?…석유시대 종말 우려 ‘변화’ 시동

포이에마2020.06.14 22:56조회 수 114추천 수 1댓글 0

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내달 14일 탐사 우주선 ‘호프’ 띄워
매장량 세계 6위에도 ‘고갈’ 걱정‘
포스트 오일 경제’ 위해 개척 시도
[경향신문]



우주개발 역사에서 미국의 위치는 독보적이다. 1960년대에 달 착륙이라는 인류의 꿈을 현실로 만들었고, 그 뒤에는 재사용 가능한 로켓인 ‘우주왕복선’과 우주 공간에 둥둥 떠 있는 망원경을 현실화시켰다. 소련과 경쟁하긴 했지만 성과 면에서 볼 때 20세기 우주 개발은 사실상 미국이 주도했다.

21세기 들어선 상황이 달라졌다. 유럽과 중국, 인도, 일본 등이 뛰어들면서 우주개발의 주체가 다변화됐다. 지구 주변에 위성을 올리는 것은 물론 달과 소행성을 탐사하는 것도 미국 외 다양한 나라의 목표가 됐다.

그런데 다음달 14일, 이 같은 우주개발 다극화 시대를 뛸 ‘선수’가 추가된다. 바로 중동의 아랍에미리트연합(UAE)이 이날 화성 탐사 우주선을 쏘아 올린다. 무게 약 1.35t에 전체 크기는 소형차만 한 ‘호프(HOPE)’라는 이름의 화성 탐사선이 앞으로 한 달 뒤 우주를 가르는 것이다.

UAE는 사실 우주개발 국가들 가운데 후발 주자다. 우주청이 2014년 설립됐고, 화성 탐사 계획이 천명된 건 이듬해다. 5년간의 짧은 준비기간 속에서 화성에 우주선을 보내려는 계획을 신속하게 추진한 것이다.

국내외 과학계에선 한국 기업과 협력해 10여년 전 인공위성을 개발한 경험이 UAE가 우주개발 추진에 자신감을 갖게 된 배경이라는 분석이 나온다. UAE는 지난해에는 국제우주정거장(ISS)에 이 나라 최초의 우주인을 보내며 우주개발 진흥 분위기를 한껏 끌어올렸다.

내년 2월 화성에 도착한 뒤 수행할 임무의 핵심은 무엇이 화성 대기를 날려 버렸는지 조사하는 것이다. 현재 화성의 대기 밀도는 지구의 1%에 불과하다. 지표면에 착륙하지는 않지만 공중에서 지속적으로 환경 분석에 나선다. 사라알 아미리 과학부 장관은 “생명체의 주요 구성원인 물을 가질 수 없도록 바뀐 이 행성이 어떤 일을 겪었는지 확인할 것”이라고 가디언 등 외신을 통해 밝혔다.

화성에서 빈번하게 발생하는 모래 폭풍이 수소와 산소의 소멸에 영향을 줬는지 등도 UAE 화성 탐사선의 주요 조사 과제이다. 이를 위해 고해상도 카메라와 자외선·적외선 분광기 등 최신 장비가 실린다. 화성 탐사선은 일본 다네가시마 섬의 발사장에서 일본 H-2A 로켓에 실려 솟구친다.

UAE가 화성 탐사에 나선 이유는 뭘까. ‘석유시대의 종말’을 대비하려는 것이다. 2019년 기준 UAE의 석유 매장량은 1048억배럴로 세계 6위다. 당분간 국부의 원천이 될 것이 확실하지만 화석연료이기 때문에 언젠가 바닥을 드러낼 수밖에 없다. 가디언은 “UAE 지도자들은 우주개발을 ‘포스트 오일’ 경제 시대에 대비하기 위한 다양하고 숙련된 노동력을 창조하는 촉매로 판단하고 있다”고 말했다. UAE 정부에서 화성탐사 계획을 책임지는 오만 샤라프 박사는 “화성 탐사는 UAE뿐만 아니라 아랍 세계 젊은이들에게 중요한 메시지가 될 것”이라고 말했다. UAE가 화성 궤도 안착에 성공하면 미국, 러시아, 유럽연합(EU), 인도에 이은 5번째 화성 탐사국이 된다.

문홍규 한국천문연구원 책임연구원은 “UAE는 지구 중심의 기존 경제권을 태양계 다른 행성으로 확대한다는 개념을 실천하고 있는 것”이라며 “달을 건너뛰고 더 도전적인 목표인 화성으로 향하는 것도 주목되는 점”이라고 평가했다.

이정호 기자 [email protected]

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